Thomas Michel



Primero el original en inglés

Luego la traducción en castellano



1. A country of great diversity

Indonesia, the world’s fourth country in population (after China, India and U.S.A.), is composed of more than 20,000 islands that extend over 5000 kilometers as they straddle the Equator to the southeast of the Asian continent. If a map of Indonesia were superimposed on one of Europe, it would extend from Ireland to the Caspian Sea. Given the immense territory covered, it is not surprising that the islands are home to a great variety of ethnic, linguistic, religious groups, each with its distinctive history, culture, and social organization. In addition to the national language, bahasa Indonesia, over 200 distinct languages are spoken on the islands.

With over 200 million Muslims, Indonesia has the single largest Muslim population in the world but, along with Islam, the majority religion, the nation also officially recognizes Protestant and Catholic Christianity, Buddhism, and Hinduism and, most recently, Confucianism. For over 50 years since Indonesia declared its independence from the Netherlands in 1945, the nation has prided itself on the harmonious interaction that has allowed such a diverse population to form a single Indonesian people.


2. The seeds of recent troubles

However, in recent years, those who have followed international press reports are aware of a country that seems to be tottering on the brink of anarchy and self-disintegration. Widely publicized incidents of anti-Chinese pogroms in Javanese cities, of massacres committed by the Indonesian army and local militias in East Timor in the weeks that preceded the withdrawal of Indonesian forces, of bloody secession struggles in Aceh and New Guinea, of ongoing ethnic and religious strife in various parts of the country, and a disastrous economic situation that shows no immediate prospects of improving, many Indonesians, as well as international observers, have been asking the question: “What went wrong? How did a pluralist and tolerant society so quickly become a land of troubled conflicts?”

However, it must be said that the seeds of many of the ills and tensions afflicting the country today were sown in previous years. Indonesians have been discovering that much of the professed harmony did not run very deep and was unable to resist the pressures of dramatic change. It was a unity imposed and harshly enforced by an autocratic regime for its own purposes. During the 32 years of the Suharto dictatorship, which began with a military coup that in 1965 overthrew the presidency of Soekarno, the founding father of Indonesia, until the overthrow of Suharto in 1998 after months of popular demonstrations, an alliance of political, military and business leaders governed the nation for their own benefit. The amount of wealth siphoned off by Suharto and his family has been estimated to be in the billions, not millions, of dollars. The armed forces achieved a privileged position by which military leaders entered into a wide variety of commercial transactions in which their connections with the regime enabled them to make lucrative contracts and reap abundant profits. The benefits of Indonesia’s rich natural resources, such as oil, natural gas, wood, and cloves, were thus shared between the ruling elite and multinational investors, with few of the gains trickling down to the average Indonesian.

To maintain the dominance of the partners in the ruling alliance, the Suharto regime governed with an iron hand, forbidding independent political parties, labor unions and student organizations, and rigidly controlling the press, television, and electronic media. A facade of democracy was permitted in which the government party and two strictly supervised opposition parties were allowed to debate and pass laws, which were however always subject to the veto of government and military.


3. Rapid and dramatic change

The challenge in 1997 by Megawati Soekarnoputri, daughter of former President Soekarno, to the government’s control of the political system and the subsequent suppression of her supporters, along with a grievous economic downturn that occurred in the same period, initiated a series of student-led protests that led in the following year to Suharto’s resignation.

After an interim presidency of J.B. Habibie, Suharto’s hand-picked vice-president, the nation’s first democratic elections were held in 1999 and resulted in the election of Abdurrahman Wahid, a widely respected Muslim leader and former General Secretary of the Nahdatul Ulama, the nation’s largest Islamic organization. Although partially blind and having suffered from two strokes, Wahid has attempted to guide the nation conscientiously, if not always successfully, in its first years of democratic rule.

It is paradoxical that the transition from severe dictatorship to progressive and libertarian democracy has been the accompanied by the eruption of the numerous ethnic and religious tensions and violence which have occurred in widely separated regions of the country. Various factors, some quite local, are responsible for the outbreaks of violence, and it would be a mistake to put the blame for the conflicts on any one factor.


4. Plots and suspicions

Many Indonesians are convinced that most of the outbreaks of violence are not spontaneous flare-ups but rather well-planned schemes aimed at creating unrest and thus undermining the democratic government. Suspicions fall on members of the former ruling clique that surrounded Suharto. Fearful of losing political power and the economic and social privileges that accrued to it, well-financed elements within the armed forces and the business community appear to be consciously fomenting discord. Repeated accusations that powerful, shadowy groups are organizing and funding provocateurs are widespread in Indonesia, although no individuals or groups have yet been officially charged.

However, even paid rabble-rousers would not be able to succeed in turning long-time neighbors against one another if there did not already exist a considerable amount of discontent to be exploited. The various effects of the economic crisis - failed banks and businesses, investor mistrust, cancellation of development projects, devaluation of the rupiah, and default of loans and refusal of new borrowing - have all had serious effects on the working-class population. Unemployment is soaring and parents have been forced to remove their children from school, resulting in a great number of frustrated people with time on their hands. The lack of any signs of immediate improvement in the economy has created pessimism about the future and a sense of victimhood.

There is a broad, diffuse feeling of anger among Indonesians, a conviction that they have been lied to and stolen from, and that powerful interests, inside and outside the country, are profiting from the general misery. In this situation, members of other religious or ethnic groups can be easily regarded with suspicion and even trivial incidents can quickly ignite bloody clashes. On one island, a widespread massacre of members of one ethnic group by another has been be traced to a bus collector’s accusing a passenger of a different ethnic origin of not paying his busfare. On another island, a clash between two groups of young men loitering on a Saturday evening led quickly to the burning of villages and houses of worship. One cannot say that any one religious group is more prone to violence than another, but in a general atmosphere of widespread depression and latent hostility, all groups are vulnerable to instigation by those who seek to profit from societal disorder.


5. Hopeful signs

The bleak picture painted up to now is only half the story. Indonesia has taken great strides in a very short time toward becoming a more just, humane, and democratic society. International observers were impressed by the seriousness with which Indonesians took their first democratic elections in 1999, and by the relative lack of coercion and corruption in the election campaigns and vote counting. In its first year in power, the new government has a number of significant achievements to show. The once tightly controlled media has given way to a freedom of expression in which no official or organization is beyond criticism. Indonesia, which once had the world’s largest number of political prisoners, has released all those arrested and detained for non-violent activities. Independent labor unions are, for the first time, permitted, and university students continue to act as watchdogs to keep the reformasi movement from settling into complacency. Anti-Chinese laws dating from the 1960s have been repealed. The first steps at reconciliation with East Timor have been made by the visits to Jakarta, at the invitation of President Wahid, of East Timorese leaders like Xanana Gusmao and Ramos Horta.

Perhaps the most promising symptom that Indonesia’s future could be better than its past is the frequently sophisticated political analysis and involvement that is going on at all levels of Indonesian society, among student groups, in religious circles, in the media, and among entrepreneurs and workers. Corruption and privilege are no longer tacitly tolerated as a reality beyond anyone’s control, but are being actively exposed and vociferously condemned.

Many problems remain. Constitutional reform remains a thorny issue which must still be faced. All agree on the need for reform, but the proposals are still too vague and contradictory to gain the necessary popular support. The extent to which the central government is actually in control of local military commanders is a question about which many Indonesians have serious doubts. Despite orders from the government in Jakarta to cease military campaigns in Aceh and New Guinea, complaints of human rights violations continue to arise. Some ask whether Abdurrahman Wahid, despite his almost universally regarded personal integrity, is too weak and sick and disorganized to govern a complex nation at a critical period of transition. Yet most Indonesians have not found anyone better to govern the nation at this time. One thing, however, is clear. Every month that the freely elected government succeeds in remaining in power increases the chances that the experiment with democracy in which Indonesia is engaged will become more deeply rooted in the nation’s history and practice, so that any return to military dictatorship will be a less acceptable option.







Thomas Michel




1. Un país de gran diversidad

Indonesia, el cuarto país más poblado del mundo (después de China, India y EEUU), está formado por más de 20.000 islas, que se extienden sobre 5.000 kilómetros a un lado y otro del Ecuador en el Sudeste asiático. Si se superpone su mapa al de Europa, Indonesia se extiende desde Irlanda al Mar Caspio. Dada la magnitud de ese inmenso territorio, no es sorprendente que estas islas sean el hogar de una gran variedad de grupos étnicos, lingüísticos y religiosos, cada uno con su peculiar historia, cultura y organización social. Además del idioma nacional “bahasa Indonesia”, más de 200 lenguas diferentes se hablan en las islas.

Con más de 200 millones de musulmanes, Indonesia tiene la mayor población musulmana del mundo, pero, junto al Islam, religión de la mayoría, la nación reconoce también oficialmente el protestantismo y el catolicismo, budismo e hinduismo, y, más recientemente, el confucionismo. Por más de 50 años, desde que Indonesia declaró su independencia de Holanda en 1945, el país se ha enorgullecido de una convivencia armoniosa que ha permitido a una población tan diversa formar una única nación indonesia.


2. Los orígenes de los recientes problemas

Sin embargo, quienes han seguido los reportes de la prensa internacional saben que, recientemente, el país parece estar tambaleándose al borde de la anarquía y la autodesintegración. Incidentes ampliamente publicitados de revueltas antichinas en ciudades de la isla Java, masacres cometidas por el ejército indonesio y las milicias locales en Timor Este en las semanas que precedieron a su retirada, sangrientas luchas de secesión en Ach y Nueva Guinea, permanentes disputas étnicas y religiosas en varias partes del país, y una situación económica desastrosa que no ofrece perspectivas de mejora inmediata… hacen preguntarse a muchos indonesios: “¿Qué hemos hecho mal? ¿Cómo una sociedad pluralista y tolerante se ha convertido tan rápidamente en un país lleno de conflictos?”

No obstante, se debe aclarar que los orígenes de muchas de estas enfermedades y tensiones que afligen al país hoy arrancan de años atrás. Los indonesios están descubriendo que mucha de la proclamada armonía no era tan profunda, y que fue incapaz de resistir las presiones de un drástico cambio social. Aquella era una unidad impuesta a la fuerza por un régimen autocrático para sus propios intereses. Durante los 32 años de la dictadura de Suharto, que comenzó en 1965 con un golpe militar que expulsó de la presidencia a Soekarno, el padre fundador de Indonesia, hasta el derrocamiento de Suharto en 1998, después de meses de manifestaciones populares, el país estuvo gobernado por una alianza de líderes políticos, militares y negociantes que buscaban su propio interés. Los beneficios de las riquezas naturales de Indonesia, tales como el petróleo, el gas natural, la madera, las especias, fueron repartidos entre la élite gobernante y los inversionistas multinacionales, revirtiendo muy poco hacia la población indonesia.

Para asegurar esta situación de prvilegio de sus partners en esta alianza gobernante, el régimen de Suharto gobernó con mano de hierro, prohibiendo los partidos políticos independientes, los sindicatos y las organizaciones estudiantiles, así como controlando rígidamente la prensa, la televisión y los medios electrónicos. Se permitía una fachada de democracia en la que al partido gobernante y a dos partidos de oposición estrictamente supervisados se les permitió debatir y pasar leyes, que fueron siempre vetadas por el gobierno y los militares.


3. Cambios rápidos y profundos

El desafío que en 1997 Megawate Soekarnoputri, hija del antiguo presidente Soekarno, hizo al control gubernamental del sistema político, y la subsiguiente eliminación de quienes le apoyaban, junto con una pavorosa crisis económica que tuvo lugar en el mismo período, dio inicio a una serie de protestas lideradas por los estudiantes, que llevaron a Suharto a dimitir el año siguiente.

Tras una presidencia interina de J. Habibie -vicepresidente escogido a dedo por Suharto-, el país tuvo sus primeras elecciones democráticas en 1999, y dieron como resultado la elección de Abdurrahman Wahid, un líder musulmán ampliamente respetado, antiguo secretario general del Nahdatul Ulama, la organización islámica más grande del país. Aunque parcialmente ciego y habiendo sufrido ya dos derrames, Wahid ha intentado guiar a la nación conscientemente, si bien no siempre con éxito, en sus primeros años de gobierno democrático.

Es paradójico que la transición de una severa dictadura a una democracia progresista y libertaria ha sido acompañada por la irrupción de numerosas tensiones y violencias étnicas y religiosas, que se han dado en regiones muy distantes del país. Varios factores –algunos muy locales- son la causa de estos brotes de violencia, y sería un error centrar la responsabilidad de los conflictos en un solo factor.


4. Conspiraciones y recelos

Muchos indonesios están convencidos de que la mayor parte de los brotes de violencia no son llamaradas espontáneas, sino estrategias bien planificadas que quieren producir inestabilidad, para minar el gobierno democrático. Las sospechas recaen en miembros de la antigua élite gobernante que rodeó a Suharto. Temiendo perder el poder político y los privilegios económicos y sociales que acumularon, elementos bien financiados dentro de las fuerzas armadas y de la comunidad empresarial parecen estar fomentando conscientemente la discordia. Se repiten las denuncias de que poderosos grupos en la sobra que financian a “provocadores”, ampliamente extendidos en Indonesia, aunque todavía no haya individuos o grupos que hayan sido oficialmente acusados.

Sin embargo, unos bien pagados agitadores no lograrían enfrentar entre sí a grupos humanos que han sido vecinos durante mucho tiempo, si no hubiera ya una considerable carga de descontento a punto de explotar. Los varios efectos de la crisis económica –bancos y empresas en quiebra, desconfianza de los inversores, cancelación de los proyectos de desarrollo, devaluación de la rupia, impago de los préstamos recibidos y negación de nuevas concesiones de préstamos- tienen duras repercusiones sobre la población trabajadora. El desempleo está creciendo y los padres se ven forzados a retirar a sus hijos de la escuela, de lo que resulta un gran número de personas frustradas con tiempo y manos desocupadas. La ausencia de signos que auguren una mejora inmediata de la economía ha creado un sentimiento de victimismo y de pesimismo respecto al futuro.

Hay un extendido y difuso sentimiento de angustia entre los indonesios, una convicción de que han sido engañados y despojados, y de que los intereses de los poderosos –de dentro y fuera del país- se están aprovechando de la miseria general. En esta situación, los miembros de otros grupos étnicos o religiosos pueden ser mirados fácilmente con sospecha, y triviales incidentes pueden desatar sangrientos enfrentamientos. En una isla, una gran matanza de miembros de un grupo étnico llevada a cabo por otro, ha podido ser aclarada como causada por el simple hecho de que el cobrador de un bus acusó a un pasajero de otra raza de no haber pagado su pasaje. En otra isla, un enfrentamiento entre dos grupos de jóvenes que se divertían un sábado por la noche derivó rápidamente en el incendio de varias aldeas y lugares de culto. No se puede decir que un grupo este más proclive a la violencia que otro, porque en una atmósfera general de depresión extendida y latente hostilidad, todos los grupos son vulnerables por la instigación de aquellos que sacan provecho del desorden social.


5. Signos de esperanza

Este cuadro de desolación que acabo de describir es sólo la mitad de la verdad. Indonesia ha hecho grandes avances en muy corto espacio de tiempo para convertirse en una sociedad más justa, humana y democrática. Los observadores internacionales están impresionados por la seriedad con la que los indonesios realizaron sus primeras elecciones democráticas en 1999, y por la relativa falta de coerción o corrupción en la campaña electoral y en el recuento de votos. Los antiguamente bien controlados medios de comunicación han dado paso a la libertad de expresión en la que ninguna entidad oficial u organización está libre de la crítica. El país, que en otro tiempo tuvo la mayor cantidad de presos políticos, ha liberado todos los detenidos por actividades no violentas. Los sindicatos independientes están permitidos por primera vez, y los universitarios continúan vigilando el movimiento “reformasi” para evitar que caiga en el conformismo. Las leyes antichinas, que databan de los años 60, han sido derogadas. Los primeros pasos para la reconciliación con Timor Este han sido dados, con la visita a Jakarta –por invitación del Presidente Wahid- de líderes timorenses del Este como Xanana Gusmão y Ramos Horta.

Quizá el síntoma más prometedor para el futuro de Indonesia podrían ser los frecuentemente sofisticados análisis políticos y el involucramiento que se está dando en todos los niveles de la sociedad indonesia, entre los grupos de estudiantes, los círculos religiosos, en los medios de comunicación, los empresarios y los trabajadores. La corrupción y el privilegio ya no son tolerados tácitamente como una realidad imposible de controlar, sino que están siendo activamente denunciados y clamorosamente condenados.


Hay todavía muchos problemas. La reforma constitucional sigue siendo un asunto espinoso todavía por afrontar. Todo el mundo está de acuerdo en la necesidad de la reforma, pero las propuestas todavía son demasiado vagas y contradictorias, como para que consigan el apoyo popular. Hasta dónde el gobierno central controla realmente a los mandos militares, es otra cuestión sobre la que muchos indonesios tienen serias dudas. A pesar de las órdenes del gobierno central de Jakarta de cesar las campañas militares en Aceh y en Nueva Guinea, las denuncias de violaciones de derechos humanos no cesan de llegar. Algunos se preguntan si Abdurrahman Wahid, a pesar de su casi universalmente reconocida integridad personal, es demasiado débil, enfermo y desorganizado para gobernar una nación tan compleja en un período tan crítico de transición. Todavía los indonesios no han encontrado alguien mejor para gobernar la nación en esta hora. Algo, sin embargo, está claro: cada mes que el gobierno libremente elegido logra mantenerse en el poder, aumenta las posibilidades de que el experimiento de democracia en que Indonesia se ha embarcado se enraice más en la historia y en la práctica de la nación, de forma que un retorno a la dictadura militar sea una opción menos aceptable.